Kohti 51. Super Bowlia: Villikorttikierros nimeään laadukkaampi

NFL:n pudotuspelit poikkeavat monilta tavoin muiden lajien vastaavista. Jatkopaikan voi lunastaa niinkin helposti kuin voittamalla oman neljän joukkueen divisioonansa, joka helpoimmillaan tarkoittaa noin 7–8 voittoa runkosarjassa. Toisaalta esimerkiksi tämän vuoden AFC West -divisioonan ykköspaikka vaati 12 voittoa.

51. Super Bowl kutsuu KAHTA kisavoittajaa.

Liigan 32 joukkueesta jatkoon etenevät kahdeksan divisioonavoittajaa sekä kaksi parasta muuta joukkuetta molemmista konferensseista. Näin ollen pudotuspelijoukkueiden määrä jää niinkin pieneksi kuin 12 joukkueeksi. Pelisysteemissä kaksi konferenssien parasta divisioonavoittajaa saa huilivuorot ensimmäiselle eli villikorttikierrokselle. Tällä kierroksella 3. ja 4. parhaat divisioonavoittajat isännöivät villin kortin saaneita joukkueita. Kuten koko pudotuspelien ajan, yksi ottelu ratkaisee joukkueiden paremmuuden ja jatkoon menijän.

Villikorttikierroksen joukkueiden historia

Vuonna 1978 NFL laajensi pudotuspelijoukkueiden määrää kahdeksasta kymmeneen ja samalla villikorttikierros otettiin käyttöön. Nimi on perujaan juuri noilta vuosilta, jolloin kierroksella kohtasivat muut kuin divisioonan voittajat eli ns. villin kortin saaneet joukkueet. Kaudella 1990 siirryttiin nykymuotoiseen järjestelmään, jolloin myös puolet divisioonavoittajista joutuivat tositoimiin.

Villillä kortilla mestariksi

Kaudesta 2000 lähtien seitsemästi mestari on aloittanut pudotuspelitaipaleensa villikorttikierrokselta. Viimeksi näin kävi kaudella 2012, kun Baltimore Ravens voitti oman divisioonansa, mutta sijoittui AFC:n neljänneksi. Matkalla mestaruuteen kaatuivat AFC:n Colts (5.), Broncos (1.) ja Patriots (2.) sekä Super Bowlissa NFC:n runkosarjan kakkonen 49ers.

Todellisia villikorttivoittajia on tällä vuosituhannella vasta kolme, joista Green Bay Packers on viimeisin kaudelta 2010. Tuolloin Packers jäi vain voiton päähän NFC North -divisioonan voittaneesta Chicago Bearsista, mutta kuittasi asian NFC:n mestaruusottelussa etenemällä Bearsin nenän edestä Super Bowliin, jossa AFC:n kakkonen Steelers joutui nöyrtymään.

KausiMestariRunkosarjan sijoitus
2012Baltimore RavensAFC:n neljäs
2011New York GiantsNFC:n neljäs
2010Green Bay PackersNFC:n kuudes
2007New York GiantsNFC:n viides
2006Indianapolis ColtsAFC:n kolmas
2005Pittsburgh SteelersAFC:n kuudes
2000Baltimore RavensAFC:n neljäs

Konferenssifinaaliin asti villikorttikierrokselta on edennyt iso kasa joukkueita 2000-luvulla. 15 kauden aikana 19 joukkuetta on onnistunut siinä eli keskimäärin 1,3 joukkuetta per vuosi ja näistä yhdeksän vieläpä puhtaita villin kortin joukkueita eli divisioonassaan ilman kärkipaikkaa jääneitä. Vuosina 2005, 2008 ja 2010 konferenssifinaaleissa jopa puolet joukkueista oli raivannut tiensä siihen pisteeseen asti voittamatta divisioonaansa. Kaudella 2006 puolestaan molemmat AFC:n finalistit aloittivat pudotuspelinsä villikorttikierrokselta ja etenivät konferenssifinaaliin ohi runkosarjan kahden parhaan joukkueen. Finalisteista Colts ponnisti aina mestaruuteen asti.

Colts ja Packers tuttu näky villikorttikierroksella

Tällä vuosituhannella Bearsia ja Billsiä lukuunottamatta kaikki joukkueet ovat esiintyneet vähintään kertaalleen villikorttikierroksella. Tämä kuvastaa hyvin sarjan tasaisuutta ja vuosien varrella tapahtuvaa murrosta, johon varausnumerot ja muuttuvat otteluohjelmat vaikuttavat. Colts ja Packers on nähty lähes vuosittain taistelemassa jatkostaan heti pudotuspelien alkajaisiksi eri joukkueita vastaan. Coltsilla on täysi kymppi kasassa ja Packers liittyy samaan kerhoon sunnuntaina. Voittoja heille on kertynyt hieman vähemmän, sillä Colts on onnistunut voittamaan vain joka toisen ottelun ja Packers viisi yhdeksästä.

Villikorttikierroksen menestynein joukkue 2000-luvulla on ehdottomasti ollut Baltimore Ravens seitsemällä voitollaan kahdeksassa pelaamassaan ottelussa. Tällä kaudella pudotuspelit jäivät joukkueelle vain haaveeksi, joten 88:n voittoprosentti säilyy edelleen. Ilman tappioita tällä kierroksella ovat yltäneet ainoastaan Panthers (3 ottelua) ja Raiders (1). Sen sijaan ilman voittoja ovat jääneet neljä joukkuetta, kun Bengals on hävinnyt kaikki seitsemän, Buccaneers neljä, Lions kaksi ja Browns yhden pelaamansa ottelun. Näistä joukkueista Lionsilla on viikonloppuna mahdollisuus hakea ensimmäinen villikorttikierroksen voittonsa, kun se kohtaa Seahawksin, jolla puolestaan on viisi voittoa seitsemästä pelaamastaan ottelusta, ja Raiders lähtee puolestaan puolustamaan tappiotonta ”putkeaan” Houstoniin.

Viikonloppuna taas mennään

Tämän kauden pudotuspelit käynnistyvät lauantain ja sunnuntain välisenä yönä Suomen aikaa. Tuolloin kahdeksan joukkuetta taistelee jatkoon pääsystä ja helmikuussa näemme, riittääkö näiden joukkueiden tahti aina mestaruuteen asti, kuten on jo seitsemästi viimeisen 15 vuoden aikana käynyt.

Villikorttikierroksen ottelut

  • La klo 23:35 Houston Texans – Oakland Raiders
  • Su klo 3:15 Seattle Seahawks – Detroit Lions
  • Su klo 20:05 Pittsburgh Steelers – Miami Dolphins
  • Su klo 23:40 Green Bay Packers – New York Giants

Kansikuva: Getty

Lähde: Pro Football Hall Of Fame